Los asombrosos moluscos









Almeja gigante
La almeja gigante, que vive en los arrecifes coralinos de los océanos Pacífico e Índico, puede llegar a pesar cerca de 230 kg, incluida la concha. La almeja gigante se alimenta de bacterias marinas. Esta almeja gigante de color azul brillante se entierra en la arena, práctica habitual entre las almejas.

Molusco, nombre común de los miembros de un filo de animales de cuerpo blando (del latín molluscus, ‘blando’) que suelen tener una envoltura externa dura de naturaleza calcárea. Entre los moluscos más conocidos se encuentran las almejas, las ostras, los caracoles, las babosas, los pulpos y los calamares. El filo Moluscos es uno de los filos animales con mayor número de especies (véase Animal). Algunas estimaciones prematuras sobre el número de especies de moluscos existentes situaban esta cifra por encima de las 100.000 formas. Los cálculos realizados más actuales y reflejados aquí han reducido este número a unas 50.000 especies vivas y en torno a las 35.000 fósiles.

Mejillón
En el interior de la valva del mejillón se encuentra su masa visceral, que contiene las branquias y los órganos internos. La estructura circular blanca en la parte superior derecha es el músculo abductor, que mantiene la concha cerrada frente a los depredadores y permite conservar la humedad durante la marea baja. La mayoría de las especies son comestibles y se usan como alimento en todo el mundo.

Los moluscos son animales de un gran éxito ecológico y adaptativo ya que tienen representantes en casi todos los hábitats, aunque en el marino su variación es mayor. Aunque la mayoría de los moluscos tienen de 1 a 20 cm de longitud, algunos apenas son visibles y otros pueden alcanzar grandes tamaños, como los calamares gigantes que pueden alcanzar los 18 m de longitud.

Pulpo
El cuerpo del pulpo común, un molusco cefalópodo, tiene tres regiones: manto, extremidades y cabeza. El manto, un saco bulboso grande y musculoso, contiene la mayoría de los órganos internos, incluidos el tracto digestivo, las branquias, el saco de la tinta y los órganos reproductores. Tiene ocho tentáculos con una doble hilera de ventosas equipadas con receptores táctiles y olfativos. En los machos, el extremo del tercer tentáculo de la izquierda carece de ventosas y se emplea para la fertilización interna en el apareamiento. La cabeza, una región entre el manto y las patas contiene la boca, el cerebro y los ojos.

Los primeros moluscos fósiles aparecieron en rocas del periodo cámbrico, hace unos 570 millones de años. Existen representantes vivos de ocho clases del filo: los caudofoveados, organismos marinos sin envoltura y con aspecto de gusanos, con 70 especies; los solenogastros, organismos vermiformes que carecen de envoltura, con 250 especies; los quitones, con 600 especies; los monoplacóforos, con 10 especies; los bivalvos, como las almejas, con 7.500 especies; los escafópodos o conchas colmillo, con 350 especies; los gasterópodos, como los caracoles y babosas, con unas 40.000 especies, y los cefalópodos, como los pulpos y los calamares, con 600 especies. Se conocen también varias clases y miles de especies fósiles.
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CARACTERÍSTICAS GENERALES

Concha de un bivalvo
Los bivalvos son moluscos provistos de dos valvas que cierran por medio de los músculos aductores. En el interior de la valva se observan las impresiones de estos músculos.

Aunque entre los moluscos existen pocos rasgos comunes, estos animales no se confunden fácilmente con otros y todos pueden considerarse como variantes de un mismo tipo (no confundir con un antepasado común). Un molusco ideal o teórico avanzaría arrastrándose sobre un único pie muscular liso y su cuerpo tendría, al menos, la insinuación de una cabeza en un extremo y un ano en el otro. Por la parte superior, su cuerpo sería una envoltura o concha externa montada sobre una masa visceral que contendría los órganos internos. El manto es un pliegue del tegumento que recubre la masa visceral.

Anatomía de un molusco
Hay unas 50.000 especies de moluscos, que van desde pequeños caracoles de menos de 1 cm de longitud a los calamares gigantes, que pueden alcanzar 18 m de longitud. A pesar de esa gran variedad de tamaños, la mayoría de los moluscos tiene la misma estructura corporal básica. Casi todos tienen un manto carnoso, formado por un doble pliegue del tegumento, que protege la masa visceral. En algunos moluscos, como las almejas y los caracoles, el manto segrega una envoltura o concha dura. La mayoría de los moluscos tiene un gran órgano muscular llamado pie, que es utilizado para protegerse o para moverse sobre la tierra o el fondo marino. Muchos moluscos se alimentan por medio de la rádula, un órgano raspador sobre el que se disponen diminutos dientes. Los moluscos utilizan las branquias para absorber nutrientes del agua y liberar productos de desecho de las células.

La envoltura o concha de los moluscos es compleja. Está compuesta, normalmente, por 3 capas, y es segregada por el manto. La capa externa, denominada periostraco, es de naturaleza orgánica, y las otras 2 capas, denominadas capa prismática y capa nacarada respectivamente, están compuestas por carbonato cálcico. La concha puede ser múltiple como en los quitones o pareada como en los bivalvos. En varios moluscos es de tamaño reducido y, a veces, se ha perdido completamente. No existen pruebas directas de que en los aplacóforos existiera este tipo de envoltura calcárea.

Anatomía generalizada de un gasterópodo
El desarrollo de una cubierta helicoidal y el proceso de torsión, o retorcimiento del cuerpo, hizo que los gasterópodos evolucionaran en su estructura de simetría bilateral a la de asimetría corporal. El diagrama muestra la anatomía interna general de un gasterópodo.

En el extremo posterior del molusco teórico existiría un espacio entre el manto y la masa visceral, denominado cavidad del manto, en el que se alojarían las branquias, a cada lado del ano, y en el que vertirían los productos del aparato reproductor, digestivo y excretor. Lo más frecuente es que exista un par de branquias, pero muchos gasterópodos tienen sólo una; el cefalópodo nautilo tiene dos pares, y los monoplacóforos y quitones tienen desde varios a múltiples pares.

Anatomía interna del calamar
El calamar, cefalópodo representativo, exhibe ciertas variaciones respecto a la estructura corporal de los moluscos. Los tentáculos con ventosas están especializados para llevar los alimentos hasta la mandíbula del animal en forma de pico. Otra adaptación es el manto. Muy musculoso, emite agua a presión a través del sifón tubular para impulsar a gran velocidad al animal. Tal vez la diferencia más notable sea la pluma o concha interna, reducida en comparación a la de otros moluscos y que está ausente en el pulpo.

Generalmente, el aparato digestivo de los moluscos consta de una boca con una estructura parecida a una lengua, llamada rádula, sobre la que se disponen varios dientes. También presenta un estómago y un par de glándulas digestivas. El sistema nervioso consiste en un anillo de nervios que rodea la parte anterior del aparato digestivo, con un par de troncos nerviosos, uno dirigido al pie y otro a las vísceras. Normalmente, los ganglios que rodean el aparato digestivo han desarrollado un cerebro con varios órganos sensoriales. De hecho, el sistema nervioso de los cefalópodos es tan complejo y está tan altamente organizado como el de los peces. El corazón se localiza en el extremo posterior del cuerpo, y manda la sangre hacia un sistema circulatorio abierto (cerrado en los cefalópodos) que forma parte de la cavidad principal del cuerpo. Asociado al corazón existe un conjunto de órganos en el que se encuentran los riñones, las gónadas y, a veces, otras estructuras reproductoras.
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CONDUCTA
Aunque en la mayoría de los moluscos la visión es pobre, los cefalópodos como el calamar tienen ojos con cristalinos, retinas y otros rasgos notablemente parecidos a los de los vertebrados. Algunos gasterópodos tienen un sentido del olfato muy bien desarrollado y pueden localizar comida en el agua a una distancia considerable. De un modo similar, pueden detectar químicamente a los depredadores y los evitan alejándose nadando o dando brincos. Algunos moluscos presentan una conducta complicada durante el cortejo y los cefalópodos superiores tienen bastante capacidad para aprender de la experiencia.
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REPRODUCCIÓN
El modelo de molusco básico tiene sexos separados que expulsan el esperma y los óvulos al agua donde tiene lugar la fecundación y el desarrollo embrionario. En la mayoría de estos animales existe una etapa larvaria, en la que la larva nada durante algún tiempo y después se asienta en el fondo marino y madura. Sin embargo, muchas veces, esta etapa está modificada o no existe. La fecundación también puede ser interna, en la que unas glándulas secretan unas cubiertas protectoras alrededor de los huevos. Los moluscos de movimiento lento, como los caracoles, suelen evolucionar como hermafroditas (macho y hembra), con lo que doblan el número de parejas adecuadas. A veces, la hembra protege el desarrollo de los huevos. Algunas ostras se caracterizan por cuidar de las crías en el interior de la cavidad del manto y por cambiar de sexo sucesivamente.
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ECOLOGÍA E IMPORTANCIA
Lapa
Esta lapa es común en aguas templadas. Las lapas son gasterópodos marinos de una sola valva que viven en las costas de todo el mundo. La mayoría se adhiere a las rocas y se alimenta de algas. Algunas especies son comestibles y otras se usan como cebo de pesca.

Los moluscos son abundantes y, por tanto, son importantes en las cadenas alimentarias de muchos hábitats. Muchos son herbívoros, en especial los quitones y numerosos gasterópodos. Los colmillos de mar y algunos otros moluscos se alimentan de la materia depositada en el fondo marino, mientras que la mayoría de los bivalvos filtran el material suspendido en el agua. Muchos gasterópodos son carnívoros; la mayoría de éstos atacan animales fijos o de movimiento lento. Los cefalópodos son depredadores activos de animales de gran tamaño, como los cangrejos. Numerosos moluscos son una importante fuente de alimento para los seres humanos, pero algunos gasterópodos dañan los cultivos y otros hospedan parásitos causantes de enfermedades.

Perlas en su concha
Las perlas son apreciadas como gemas, aunque no son minerales verdaderos. Son de la misma materia que el interior de las conchas de los moluscos, una sustancia llamada nácar o madreperla. Cuando en el interior de la concha se introducen partículas extrañas, como arena, el molusco segrega una cubierta de nácar para proteger sus tejidos. Por último, estas cubiertas transforman la partícula irritante en una perla.

Clasificación científica: los moluscos constituyen el filo Moluscos (Mollusca). En la clase Caudofoveados (Caudofoveata) el cuerpo es similar al de un gusano; no tienen concha o envoltura. La clase Solenogastros (Solenogastres) también está formada por moluscos vermiformes carentes de concha (antiguamente se unía a los Caudofoveados y a los Solenogastros en una única clase denominada Aplacóforos; en algunas clasificaciones se conserva el nombre Aplacóforos para los Solenogastros). Los miembros de la clase Poliplacóforos (Polyplacophora), los quitones, tienen una concha formada por ocho placas (valvas) dispuestas en fila y están bien adaptados para adherirse a las rocas. La clase Monoplacóforos (Monoplacophora) es mayoritariamente fósil. Tiene un género vivo, Neopilina, descubierto en el año 1952 en aguas profundas. Este animal tiene una envoltura sencilla y lisa y múltiples branquias. En la clase Bivalvos (Bivalvia) la cubierta está dividida en dos valvas y se alimentan a través de sus branquias. Como consecuencia de esto último, la cabeza está escasamente desarrollada. Los miembros de la clase Escafópodos (Scaphopoda), colmillos de mar o conchas colmillo o conchas diente, viven en los fondos arenosos y tienen una envoltura larga, ahusada y ligeramente curvada. Los miembros de la clase Gasterópodos (Gastropoda) son asimétricos y, o bien tienen una cubierta univalva o, como las babosas, no tienen ninguna. Las tres subclases en que se dividen los Gasterópodos son: Prosobranquios (Prosobranchia), principalmente caracoles marinos; Opistobranquios (Opisthobranchia), babosas de mar y especies afines; y Pulmonados (Pulmonata), moluscos pulmonados, en gran parte de agua dulce y terrestres. La clase Cefalópodos (Cephalopoda) se ha modificado por la reducción del pie y de la envoltura y por el desarrollo de brazos alrededor de la boca. Engloba tres subclases: Nautiloideos (Nautiloidea), género Nautilus, con cuatro branquias y otras características arcaicas, como una cubierta externa; Ammonoideos (Ammonoidea), que incluye a los amonites y presentan también cuatro branquias (según otra clasificación, estas dos subclases están agrupadas en una única subclase: Tetrabranchia); y Coleoideos o Dibranquios (Coleoidea o Dibranchia), pulpos, calamares y sepias, con dos branquias y otros rasgos evolucionados.


Cultivo de ostras
Ostras cultivadas en un tanque de agua salada lleno de conchas de ostra. Se incorporan larvas de ostra que ocupan las conchas o cubiertas viejas. Los acuicultores las alimentan y las recogen cuando alcanzan el tamaño adecuado.


lunes, 29 de noviembre de 2010

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